Wednesday, January 15, 2014

Aligarh - India


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When I left New Delhi for the mountains my plan was to cycle to Daramshala, visit any other place in the region and come back to New Delhi for Christmas, but this trip has a life of its own, so things don’t always go as planned.

300 km from New Delhi I had a problem with the bike, the wheel rim broke and there was no way it could be repaired, I had to have a new one. Fortunately, the day before, I had left the city of Chandigarh quite late, so I was only 40 kms away, and it was the only place I would be able to find a new rim, If I couldn't find it there I would have to go back to New Delhi.

Fortunately there was a big bike shop in the city and that saved the day. The bike would still have minor problems in the mountains but manageable.

By the time I arrived in Daramshala my plans had already changed, it took much longer than I had expected to get there, due to the hilly area, and also to the delay caused by having the bike repaired, so being back in New Delhi for Christmas was no longer an option, I would have had to cycle quickly through the region and wouldn't have enjoyed it in the way I wanted. So I decided to take the time I needed to really enjoy that amazing landscape and then to find a place to spend Christmas there.

10 km from Daramshala was McLeod Ganj, a charming Tibetan settlement, where the Dalai Lama lives and the Tibetan Government in Exile is headquartered. The village has many Buddhist monasteries and temples and receives a huge number of pilgrims.

I was very glad to be visiting the place, even though "His Holiness" wasn't at home (he would be back home only a few weeks later). It really was a special visit.

I've always been a stronger supporter of the Tibetan cause and was even more touched by everything I saw in the Tibet Museum. It's not only very sad but revolting to see a people having their right to live their lives in the way they want denied. Seeing their culture, religion and roots being slowly crushed by an occupation that has lasted more than 60 years. And with the complacent silence of the international community.

Leaving Daramshala I headed to Chamba, next to the Himalayas. The whole region has a magnificent beauty, and even though it was sometimes very tough to cycle in that terrain, the amazing landscape always paid off.

People were always very kind, it was always easy to find a place to stay, even when I was expecting to camp, I ended up sleeping at a monastery, church, school, temple or with local people.

I arrived in Chamba in the afternoon of December 24th, and straight away went to find the only Christian church in the city. They were busy preparing for Christmas, but received me very well. There I had a very special Christmas with people gathering together around a big bonfire at night and the celebrations in the church service on Christmas day.

Heading back to New Delhi I stopped in Amritsar, where I spent New Year's Eve and the day after went to visit the Golden Temple, the most sacred place of worship for Sikhs.

Once back in New Delhi it was time to really be a tourist. During my first stay in New Delhi I was very busy, dealing with the bike, visas and other issues. This time I also had things to do (it's always like that) but had more time to enjoy and visit some of the many attractions.

Among the places I visited is the Lotus Temple, a Bahá'í House of Worship. The fascinating design of the building is inspired by the lotus, a beautiful flower and a symbol of purity.

But what surprised me the most was the Akshardham, a Hindu temple complex, a display of Hindu and Indian culture. The temple itself left me speechless because of its beauty and amazing architecture. It's built of pink stones and white marble with thousands of sculpted figures, many of them being elephants, everything with detailed finishing. Every two meters I had to stop to contemplate such amazing pieces of art put together by more than 7.000 artisans.

Golden Temple
The complex is huge with a lot to see, and with their message conveyed in a very sophisticated way, through films, light and sound shows with robotic figures, and a spectacular boat ride through 10.000 years of Indian culture. Wonderful!

I can say for sure that this was the place that most fascinated me, not only in India, but since the beginning of this journey. My only complaint was not being able to enter with my camera.

Lotus Temple
This time I didn't cycle much through the city but used the metro almost every day. The metro system is something new in Delhi. It has existed only 10 years but has revolutionized the public transport system. Due to the terrorism threat, all metro stations in New Delhi are heavily protected, with passengers having to go through metal detectors and X-ray baggage inspection.

Akshardham
Last time I stayed a few days in a church and with a CouchSurfing family, wonderful people that helped me a lot and whom I visited again. And this time I stayed with very nice CouchSurfing guys, who hosted me for a week. They were also hosting other CouchSurfers from other countries. With all the parties and visits that they received, I had contact with people of 11 different nationalities.

The place was so nice that it had to have a name so I named it "Casa Louca" Portuguese for "Crazy House", which they loved! They said they would make some souvenirs to give to their guests as a memento of their stay in the "Casa Louca". To my great surprise, one day later they’d already had it done, and for me, who had named their house, they’d made a special one. I couldn't like those guys even more! Where can you find hosts like that?

Now I'm already back on the road heading to Kolkata, on the third and last stage of my cycling trip in India. Feeling already at home and at the same time constantly surprised by the things I see every day.
Great India!

Aligarh - Índia


Quando saí de Nova Deli para as montanhas, meu plano era pedalar até Daramshala, visitar algum outro lugar na região e voltar a Nova Deli para o Natal, mas esta viagem tem vida própria, de modo que nem sempre as coisas saem como planejado. A trezentos quilômetros de Nova Deli, eu tive um problema com a bicicleta: o aro da roda quebrou e não havia como ser consertado, eu teria que comprar um novo.

Felizmente, no dia anterior, eu tinha deixado a cidade de Chandigarh muito tarde, então estava a apenas 40 km de lá, que era o único lugar em que eu poderia encontrar um novo aro.  Se eu não conseguisse encontrar lá, eu teria que voltar para Nova Delhi.

Felizmente havia uma grande loja de bicicletas na cidade e eles salvaram o dia. A bicicleta ainda teria problemas menores nas montanhas, mas contornáveis.

Quando cheguei a Daramshala meus planos já haviam mudado. Demorei muito mais tempo do que eu esperava para chegar lá, devido à área montanhosa, e também o atraso pelo problema com a bicicleta, por isso, estar de volta a Nova Deli para o Natal já não era uma opção, eu teria que pedalar com pressa e não aproveitaria a região como eu gostaria. Então decidi que passaria o tempo que precisasse para apreciar a incrível paisagem e encontraria um lugar para passar o Natal lá.

A dez quilômetros de Daramshala está McLeod Ganj, uma vila com ares tibetanos. É onde vive o Dalai Lama e onde está a sede do Governo tibetano no exílio. A vila tem muitos mosteiros budistas e templos e recebe um grande número de peregrinos. Fiquei muito feliz em visitar o lugar, apesar de  "Sua Santidade" não estar em casa (ele estaria de volta apenas algumas semanas mais tarde). Foi realmente uma visita especial.

Sempre fui um convicto defensor da causa tibetana e fiquei ainda mais tocado por tudo o que vi no Museu do Tibete. Não é apenas muito triste, mas revoltante ver um povo ter negado o direito de viver da maneira que queira. Vendo sua cultura, religião e raízes sendo lentamente esmagados por uma ocupação que já dura mais de 60 anos. E com o silêncio complacente da comunidade internacional.

Deixando Daramshala segui para Chamba, ao lado dos Himalaias. Toda a região tem uma beleza magnífica, e mesmo que às vezes fosse um pouco difícil pedalar nesse tipo de terreno, a incrível paisagem sempre fazia valer a pena.

As pessoas eram sempre muito gentis, e era sempre fácil encontrar um lugar para ficar, mesmo quando minha expectativa era acampar, acabava dormindo em um mosteiro, igreja, escola, templo ou com pessoas locais.

Cheguei a Chamba, na tarde de 24 de Dezembro, e fui direto encontrar a única igreja cristã na cidade, eles estavam ocupados com a preparação de Natal, mas me receberam muito bem. Lá eu tive um Natal muito especial, com pessoas se reunindo em torno de uma grande fogueira à noite e as celebrações da igreja no dia de Natal.

A caminho de Nova Deli Parei em Amritsar , onde passei a véspera de Ano Novo e no dia seguinte foi visitar o Templo Dourado, o lugar mais sagrado para os Sikhs.

De volta a Nova Deli era hora de realmente ser um turista, na minha primeira estadia em Nova Delhi eu estava muito ocupado, lidando com a bicicleta, vistos e outras coisas. Desta vez eu também tinha coisas para fazer (é sempre assim ), mas tive mais tempo para desfrutar e visitar algumas das muitas atrações.

Entre os lugares que visitei está o Templo de Lótus, uma Casa Bahá'í de culto, o design fascinante do edifício é inspirado na lótus, a bela flor símbolo de pureza.

Mas o que mais me surpreendeu foi o Akshardham, um complexo com templo hindu, uma mostra de hinduísmo e cultura indiana. O templo em si me deixou sem palavras pela sua beleza e incrível arquitetura. Construído com pedras cor de rosa e mármore branco, com milhares de figuras esculpidas, muitas delas sendo elefantes, tudo com um acabamento detalhado. A cada dois metros tinha que parar para contemplar tais obras de arte, frutos do trabalho de mais de sete mil artesãos. O complexo é enorme, com muito a ser visto, e com a sua mensagem sendo contada de uma forma muito sofisticada, através de filmes, espetáculos de luz e som com figuras robóticas, e um espetacular passeio de barco através de dez mil anos de cultura indiana. Sensacional!

Posso dizer com certeza que foi o lugar que mais me fascinou, não só aqui na Índia, mas desde o início desta viagem. A minha única reclamação foi quanto a não poder entrar com a minha câmera.

Desta vez eu não pedalei muito pela cidade, mas usei o metrô quase todos os dias. O sistema de metrô é algo novo em Delhi, tem apenas 10 anos, mas revolucionou o transporte público. Devido à ameaça terrorista, todas as estações em Nova Deli são fortemente protegidas, com os passageiros tendo que passar por detectores de metais e inspeção de bagagem em raio-X.

Na outra vez fiquei alguns dias em uma igreja e com uma família do CouchSurfing, pessoas muito bacanas que me ajudaram muito e que visitei novamente.Desta vez fiquei na casa de um pessoal gente boa também do CouchSurfing, que me hospedaram por uma semana. Eles também estavam hospedando outros viajantes do CouchSurfing de outros países. Entre festas e visitas que eles recebiam, tive contato com pessoas de onze nacionalidades diferentes.

O lugar era tão bacana que tinha que ter um nome, assim eu o batizei de "Casa Louca". Eles adoraram! Disseram que iriam fazer algumas lembrancinhas para dar aos seus convidados como lembrança da sua estadia na "Casa Louca". Para minha grande surpresa, no dia seguinte eles já tinham feito, e por ter dado nome a sua casa, para mim eles fizeram uma personalizada. Não tinha como não gostar daquele pessoal. Onde você encontra anfitriões como esses?

Agora já estou de volta à estrada a caminho de Kolkata, a terceira e última fase da minha passagem pela Índia. Já me sentindo em casa e ao mesmo tempo sempre surpreendido com as coisas que eu vejo todos os dias. Grande Índia!